Lufthansa consolida su liderazgo y amplía su ventaja sobre Ryanair en cielos europeos en 2018 Destacado

Lufthansa Group consolida su dominio en los cielos del Viejo Continente en 2018. Pese a que la mayoría de las aerolíneas europeas aún no ha publicado sus cifras oficiales, la fotografía final está clara: el gigante alemán ampliará su ventaja sobre una Ryanair en horas bajas y revalidará el título de líder europeo por volumen de pasajeros. La integración de parte de los activos de la desaparecida Air Berlin ha sido clave para que el grupo -que integra, además de a Lufthansa, a Swiss, Brussels Airlines y Austrian- engordara la distancia sobre la low cost irlandesa, a la que ya superó en 2017 por un exiguo margen.

Hasta noviembre, Lufthansa Group aventajaba a Ryanair en 3,62 millones de pasajeros, casi triplicando la distancia que separó a ambos rivales a cierre de 2017. El gigante alemán transportó 132,42 millones de pasajeros en los 11 primeros meses del año, un 10,3% más. Mientras, la aerolínea de bajo coste progresó un 7,8%, hasta 128,8 millones hasta noviembre y cerró el año con 139,2 millones de clientes. La evolución mensual revela los problemas que ha sufrido Ryanair en 2018. La huelga de tripulantes de cabina en varios países europeos -España, donde es líder, entre ellos- dejó en un 4% el crecimiento interanual en julio, uno de los meses más fuertes para las compañías aéreas. Ese mismo mes, easyJet creción un 4,5%; IAG, un 6,9%; Lufthansa Group, un 8,2%; y Norwegian, un 13%.

Concentración

En el último tramo de 2018, sin embargo, se aprecia un cambio de tendencia. Coincidiendo con la firma de pactos laborales con los pilotos en países como España o Alemania, Ryanair ha recuperado fuelle, progresando un 11% en septiembre, octubre y noviembre y un 12% en diciembre. Un avance de doble dígito que sólo supera easyJet, que no publica cifras desde octubre.

Pese a la mejoría de los últimos meses, Ryanair será incapaz de desbancar a Luthansa Group, como ya hizo fugazmente en 2016. El duelo entre ambas se reeditará el próximo año, en el que el gigante alemán ha moderado sus perspectivas de crecimiento: sus aerolíneas aumentarán su oferta de plazas un 8% esta temporada de invierno, por debajo del 10% que crecerá el mercado en Alemania, y el porcentaje bajará al 3,8% en la temporada de verano. Ryanair, por su parte, ha reducido un 1% su volumen de asientos este invierno y prevé cerrar el ejercicio fiscal 2019 -que concluirá el 30 de marzo- con 138 millones de pasajeros, a los que se sumarían tres millones más al incluir la austriaca Laudamotion, de la que ya controla el 75% del capital. En las próximas semanas, no obstante, la irlandesa afrontará otros tres días de huelga de sus tripulantes en España.

Otro factor clave que dirimirá el liderazgo en 2019 será Norwegian Air Shuttle. Por la aerolínea escandinava, que transportó 33 millones de pasajeros en 2017 y creció un 12,4% hasta noviembre, se han interesado tanto IAG -que compró un 4,6% en abril- como Lufthansa Group. Integrarla permitiría al hólding de British Airways e Iberia conquistar la corona europea. Mientras, si es el grupo alemán quien se hace con Norwegian, se quedaría sin rivales, al superar ampliamente los 160 millones de viajeros.

El sector aéreo se enfrenta a un nuevo año en el que el precio del petróleo volverá a jugar un papel determinante, puesto que el combustible es una de las principales fuentes de coste para una aerolínea. Tras superar los 84 dólares por barril en octubre y marcar máximos desde 2014, el crudo ha entrado ahora en una senda bajista y cotiza a 58 dólares. Un entorno de precios altos podría contribuir a acelerar la concentración de la industria en Europa, al igual que una previsible alza en los costes laborales y un debilitamiento en la demanda -a nivel mundial, la patronal IATA estima un aumento del tráfico aéreo del 6% en 2019, frente al 6,5% de este ejercicio-. De hecho, en un reciente informe, Citi apunta a que será un cuarteto el que se repartirá el 70% del mercado aéreo europeo en 2025: Air France-KLM, IAG, Lufthansa Group y Ryanair. Y que su posicionamiento en tres cuartas partes de los aeropuertos más constreñidos de Europa colocará a easyJet en la lista de candidatos a ser comprados.

Otra incógnita por resolver en 2019 es cómo se ejecutará el Brexit, una cuestión que afecta especialmente a IAG.

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